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NeuroPrion

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Red de excelencia dedicada a la investigación en enfermedades priónicas

En Septiembre de 2003 fue creada una nueva red de excelencia europea con el fin de proteger tanto a humanos como a animales frente a las enfermedades priónicas. El proyecto NeuroPrion fue seleccionado por la Comisión Europea en el marco de la línea prioritaria 5 “Calidad y seguridad alimentaria”.
  
Proyecto nº.: FOOD-CT-2004-506579
Cuantía total concedida: 14.4 M¤ para 5 años


Para conocer más sobre los apartados de NeuroPrion “Miembros”, “Actividades”, “Boletín de noticias” y “Noticias”, consulte por favor las páginas en inglés “NeuroPrion” de la web.


 
Desde la aparición de los primeros casos de vacas locas en los años 80, las enfermedades priónicas, cuyo nombre científico es “Encefalopatías espongiformes transmisibles” (EET), han llegado a convertirse en un problema fundamental para la sociedad, tanto en Europa, como en el resto del mundo, con importantes consecuencias económicas y sanitarias (se ha estimado que el coste económico para Europa durante el periodo 1996-2004 supuso más de 90 billones de euros y más de 10 billones de dólares para Canadá en el periodo 2003-2007).
 
Los objetivos principales de NeuroPrion son estructurar e integrar los esfuerzos de los principales equipos de investigación que trabajan en priones, con el fin de lograr sinergias duraderas. Mediante el trabajo en conjunto, resulta más fácil lograr soluciones frente a problemas actuales de la sociedad. Así, NeuroPrion une a más de 120 equipos de investigación pertenecientes a 52 instituciones de investigación europeas. La Red combina la experiencia de más del 90% de los grupos líderes en Europa estructurando sus esfuerzos individuales y reduciendo así la posible fragmentación existente.
 
La coordinación de la investigación en enfermedades priónicas a nivel europeo ya ha conseguido importantes avances en el conocimiento de estas enfermedades, lo que ha hecho posible que las decisiones a nivel europeo y nacional hayan permitido gestionar de forma apropiada la crisis durante la última década.

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Siete principales amenazas para el futuro vinculadas a los priones

NeuroPrion ha identificado siete amenazas para el futuro en relación con los priones.

Primera amenaza

La hoja de ruta de las EET que ha definido la evolución de la política europea para la protección frente a las enfermedades priónicas se basa en ciertas hipótesis, algunas de las cuales podrían ser erróneas. En concreto, una forma de Encefalopatía espongiforme bovina (EEB) (denominada Encefalopatía espongiforme bovina atípica), recientemente identificada mediante los tests llevados a cabo de forma sistemática en bovinos adultos sin sintomatología clínica, podría ser el origen de la EEB clásica. Y de esta forma, constituiría un reservorio potencial cuya erradicación sería imposible en el caso de que su origen esporádico fuera confirmado. Además, se sospecha la existencia de un vínculo entre la EEB atípica y algunos casos, aparentemente esporádicos, de Creutzfeldt-Jakob humano. Estos casos de EEB atípica constituyen una primera amenaza imprevista que podría obligar a modificar la política europea frente a las enfermedades priónicas.

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Segunda amenaza

En pequeños rumiantes, una nueva forma atípica de scrapie representa actualmente hasta el 50% de los casos detectados que incluso se observa en ovejas seleccionadas por su resistencia frente al scrapie clásico. Sus consecuencias para la salud animal y humana son hasta el momento desconocidas y podría existir además una posible conexión con la EEB atípica. Estos casos de scrapie atípico constituyen una segunda amenaza no prevista anteriormente y que podría modificar sustancialmente el planteamiento europeo frente a las enfermedades priónicas.

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Tercera amenaza

La barrera de especie existente entre el ganado bovino y los humanos podría ser más débil de lo previsto hasta ahora. En ese caso, el riesgo de transmisión de las enfermedades priónicas entre diferentes especies sería imprevisible. La emergencia de nuevas cepas atípicas en el ganado bovino y ovino, junto con la propagación de la Enfermedad caquectizante crónica en los ciervos, hace que la comprensión de la barrera de especie sea crítica. Esto constituye una tercera amenaza no prevista de forma adecuada y que podría modificar sustancialmente el enfoque europeo sobre las enfermedades priónicas.

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Cuarta amenaza

Se ha demostrado infectividad prionica en sangre, orina y leche. Este hallazgo tiene posibles consecuencias sobre la valoración de los riesgos para el medio ambiente y la alimentación, así como en lo que se refiere a la contaminación de superficies físicas, incluidos los instrumentos quirúrgicos. Además, los procedimientos recomendados para la descontaminación de las harinas de carne y hueso, basados en metodologías antiguas que no estaban diseñadas para este propósito, han resultado ser de eficacia limitada y por lo tanto, comprometen la actual política concerniente a la reutilización de estos suplementos de alto valor proteico (la contaminación cruzada de los circuitos de los piensos resulta difícil de controlar). De hecho, se ha estimado que la destrucción o uso muy limitado de de esas harinas estaría costando 1 billón de euros anuales a la economía europea, mientras que otros países, incluyendo Estados Unidos, Brasil y Argentina, no tienen estas restricciones. Sin embargo, todavía existen muchas incertidumbres en relación con las garantías que pueden aportase a la seguridad de los alimentos y de los piensos en relación con este asunto. Por ello, resulta esencial que el conocimiento científico sobre los agentes causales (priones) continúe mejorando. Esta cuestión referente a la descontaminación y a las implicaciones medioambientales es una cuarta amenaza que podría modificar las políticas europeas respecto a las enfermedades priónicas.

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Quinta amenaza

La naturaleza precisa de los priones no está completamente esclarecida. Datos muy recientes indican que la proteína prión anormal (PrP EET) puede ser generada a partir de cerebros procedentes de animales sanos y que bajo determinadas condiciones (incluyendo agua residual contaminada), la PrP EET puede ser destruida, mientras que el título de infectividad de la EEB permanece casi invariable. Este hallazgo refuerza la posibilidad de la existencia de casos de EEB sin ningún marcador diagnóstico detectable. Éstas son dos áreas sobre la biología fundamental de los priones cuyo conocimiento es incompleto, lo que constituye una quinta amenaza para las políticas europeas respecto a las enfermedades priónicas.

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Sexta amenaza

La ausencia de métodos de estandarización comunes para la evaluación de múltiples modelos in vivo con diferentes cepas priónicas y diferentes ratones transgénicos que expresan PrP de diferentes especies (diferentes genotipos de bovino, ovino, cérvido, etc.) hace casi imposible un análisis completo y global de todos los datos generados por los diferentes grupos de investigación. Esto afecta profundamente a la valoración del riesgo. Aún más, la posibilidad de generar PrP EET de novo usando nuevas técnicas ha generado serias dudas sobre la conveniencia de su uso como tests de investigación en sangre. La confusión acerca de una incorrecta interpretación de los resultados positivos obtenidos mediante estos métodos constituye una sexta amenaza para el abordaje de las enfermedades priónicas en Europa.

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Séptima amenaza

La detección de nuevas enfermedades priónicas en animales y humanos y la reemergencia de las ya conocidas, podría conducir a una nueva crisis de confianza de los consumidores relacionada con la relajación de las medidas de precaución y de los programas de vigilancia, lo que constituye una séptima amenaza que podría modificar el enfoque europeo ante las enfermedades priónicas.

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